Thursday, March 13, 2014

Elks'-Wyandot's "Long Goodbye" - The Saga of a Lost Donald Ross Classic

Chapter  13:   "Ladies  First!"
The  Fashionable  Ladies  of  Wyandot  Country  Club-  July  6,  1932

Wyandot's  professional,  Francis  Marzolf  knew  she  was  something  special  as  soon  he  started  giving  her  lessons  in  1929.   Extremely  erratic,  but  man,  could  she  ever  murder  a  driver!  Right  from  the  beginning,  Isabel  Emmons'  natural  athleticism   enabled  her  to  blast  her  tee  shots  past  most  of  the  male  players  at  Wyandot.  According  to  Francis,  her  drives  would  travel   215  to  250  yards.  Much  like  Babe  Didrickson,  she  excelled  at  all  athletic  endeavors.  Isabel's  best  skill  was  tennis;  she  had  won  the  city  championship!  But  once  she  committed  to  golf,  the  other  sports  fell  by  the  wayside.  The  Citizen's  Lew  Byrer  happened  to  be  visiting  Marzolf  just  after  Francis  took  over  the  Wyandot  (then  Elks')  club  pro  job in  '29.   Isabel  was  not  yet  breaking  100  consistently,  yet  the  pro  had  observed  sufficient  talent  that  he  mentioned  to  Byrer, "I've  a  woman  pupil  up  here  who  is  going  to  be  heard  from  in  tournament  circles. She  has  the  distance  right  now  and  her  accuracy  is  improving.  And-  best  of  all-  she  loves  to  play  and  loves  to  practice."

And  how!  Once  hooked  on  the  game,  Mrs.  Emmons  could  be  found  at  Wyandot  every day  that  it  was  playable.   Often,  she  played  36  holes.  She  obtained   frequent  lessons  from  Marzolf,  and  supplemented  those  with  tutelage  from  Charlie  Lorms  at  Columbus  Country  Club.  As  Francis  had  foretold,  her  game  skyrocketed.  By  1930,  only  her  second  year  of  golf,  Mrs.  Thornton  Emmons  (like  most  women  of  that  era,  Isabel  used  her  husband's  name  in  competition)  posed  a  legitimate  threat  to  win  the   local   championship.   She  made  the  final  of   the  women's  Franklin  County  Amateur  that  year  before  bowing  to  Mrs.  Curtis  (Blanche)  Sohl,  playing  out  of  Scioto.  Isabel  made  another  run  at  the  Franklin  County  event  in  1931  before  being  turned  away  again  by  Mrs.  Sohl  in  the  quarter-finals.

Elks'-Wyandot  had  earned  the  label  "Maker  of  Champions"   due  to  the  sensational  string  of  Ohio  Amateur  titles  earned  by  its  crack  male  stars  from  1927  to  1932.  The  dominance  of  the   Wyandot  men  waned  after  Johnny  Florio's  1932  Ohio  Amateur  victory.  But  the  Wyandot women,   led  by  Mrs.  Emmons,  immediately  began  picking  up  the  slack  with  their   dazzling  performances.

 Mrs.  Emmons   raised  her  game   several  notches  by  lapping  the  field   when  she    equaled  Columbus  Country  Club's  women's  par  of  81  in  the  qualifying  round  of  the  1932  Franklin   County  Amateur.  Finishing  a  very  distant  second   was  her  arch-rival  Mrs.   Sohl   who  carded   an  89.  Isabel's  form  held  through  to  the  final  where  she  confronted  Blanche  Sohl  once  again.  This  time   Isabel  turned  the  tables.  Outdriving  Sohl   by  25  to  40  yards,  she  never  trailed.  She  closed  out  the  final  3  and  2  by  canning  a  20  foot  birdie  putt  on  the  16th.

Mrs.  Emmons  decided   in  1933  to  make   her  debut  in  the  state  amateur  at  Akron's  Portage  Country  Club.  The  blond  curly-haired  wife  and  mother  of  two  raised  eyebrows  by  taking  out  Mrs.  Sohl,   the  1929,  champion  in  the  second  round.  Mrs.  Emmons  followed  up  that  victory  by  knocking  off  defending  champion  Mrs.  Larry  Nelson  in  the  quarter-final  match.  After  dusting  off  Mrs.  Hoyt  Smith  in  the  semis,  she  faced  Mrs.  Linton  Fallis  of  Toledo  in  the  final.

The  36  hole  final  match  was  a  tense  affair,  chocked  with  drama.  In  an  early  hole,  a  controversy  ensued.  Mrs.  Emmons'  caddy  followed  her  into  a  bunker  and  then  set  her  golf  bag  down  on  the  sand.  Convinced  that  this  was  an  infraction,  Mrs.  Emmons  called  a  penalty  on  herself  which  Mrs.  Fallis   refused  to  accept.  An  official  was  called;   he  ruled  there  was  no  penalty.  Mrs.  Emmons  did  not  argue,  but  intentionally  took  the  wrong  club  out  of  the  bunker  and  sent  the  ball  far  across  the  green-  effectively   assessing  the  penalty stroke  she  felt  was  required  to  take  by  the  rules  of  golf.   The  lead  see-sawed  back  and  forth  all  day  with  Mrs.  Fallis's  fantastic  putting  compensating   for   comparatively  short  hitting.  On  the  35th  hole,  the  feisty  Mrs.  Fallis's  par  3  catapulted  her  into  a  one-up  dormie  lead.  Mrs.  Emmons  heroically   responded  with  a  high- pressure  brassie  shot  to  within  12  feet  of  the  36th  hole  to  square  the  match.

 On  to   the  first  hole  (37th  of  the  match)!  Having  to  play  this  hole  for  everything  caused  Mrs.  Emmons  great  consternation.  She  was  superstitious-  you  see-  and  apparently  thought  it  a  bad  omen  to  win  the  first  hole.  Twice  during  the  week,  she had  intentionally  missed  putts  to  win  the  first.  She  overcame  this   unusual   phobia  by  splitting  the  fairway  with  her  "rifle-like"   long  drive,  and  then  striking  a  smooth  mashie-niblick  fifteen  feet  from  the  pin.  Her  resulting  par  was   good  enough  to  take  the  title.  Mrs.  Thornton  Emmons  had  won  the  Ohio  State  Amateur  in  only  her  fifth  year  of  playing  golf.

Afterwards,  the  press  expressed  bemusement  at  Mrs.  Emmons'   approach  to  tournament  golf.  She  didn't  particularly   like  it.  It  was  way   too  serious;   she  felt  the  game  should  be  fun.  Isabel   preferred  playing  casual  rounds  with  her  husband  or  friends.  Lew  Byrer  commented, "I'm  not  sure  she  isn't  right.  For  golf,  after  all,  is  played  for   the   love of  the  thing.  And  tournament  players  I  have  watched  seldom  seem  to  be  having  much  fun."

Mrs.  Emmons  repeated  her  Franklin  County  Amateur  triumph  in  1934.  In  an  amazingly  brief  period  of  time,  she  had  shot  past  her  Franklin  County  rivals  to  become  the  undisputed  queen  of  Columbus  golf.  Only  35  years  old,  it  seemed  certain  that  Isabel  would  dominate  the   women's  golf  scene  for  another  two  decades.  She  wasn't  the  only  excellent  Wyandot  woman  player.  Young  Sally  Elson  and  Miss  Chester  (yes,  that  was  her  given  name,  not  some  husband's)  Skees  were  beginning  to  make  their  marks.  Perhaps  operating  under  the  theory  that, "if  you  can't  beat  'em,  join  'em,"  Mrs.  Sohl,  also  joined  Wyandot.  Surely,  Emmons,  Sohl,  Elson,  and  Skees  would  form  an  unbeatable  quartet  in  club  team  play  for  years  to  come.

Shortly  after   New  Years   Day,  1935,  Mrs.  Emmons  became  ill.   She  came  down  with  pneumonia,  and  suddenly  her  condition  was  grave.  She  succumbed  to  the  illness  on  January  15th,  leaving  behind  husband  Thornton,  a  vice-president  with  American  Zinc  Sales  Co.,   and  children  Virginia  and  George.  Her  passing  made  front  page  news.  The  Journal's  Ed  Peniston  penned  the  following  emotional  homage:  "It  is  a  calamity  when  any  city  loses  its  best  woman  athlete,  as  did  Columbus  when  it  lost  Mrs.  Thornton  Emmons,  Monday.  But  it  is  a  stark  tragedy  when  it  loses  a  woman  whose  sportsmanship  was  even  more  outstanding  than  was  her  ability  as  an athlete.  It  is  easy  enough   to  say  of  one  who  has  passed  on  that  he  or  she  was  the  community's  best  sportsman  or  sportswoman.  Nobody  will  dispute  it  then.  But  I  know  that  if  one  had  asked  any  woman  golfer  in  Columbus  last  week  or  last  month  or  last  year  who  was  our  foremost  sportswoman,  and  they  would  have  as   unhesitatingly  answered  'Isabel  Emmons'......A  city  can  replant  a  tree  which  has  fallen  before  a  hurricane.  It  cannot  replant  examples  of  sportsmanship.  They  are  born  not  made.  They  come  but  once,  perhaps,  in  many  generations."

Sorrowful  over  the  loss  of   their  friend  and  leader,  the  Wyandot  women  evidently  determined  that  the  best  way  to  honor  Isabel's   legacy   would  be  to  rack  up   more   tournament  wins  for  Wyandot.  The  petite  comely  Miss  Elson  kept  the  county  amateur  in  the  club's  hands  when  she  won  the  title  for  the  first  time  in  1935.  In  '36,  Sally,  Blanche  and  Chester    made   it  three  Wyandot  golfers  out  of  four  in  the  semis  of  that  year's  county  championship  held   at  Columbus  C.C..   Skees  took  down  Elson  one-up  to  advance  to  the  final  against  Blanche  Sohl.  Mrs.  Sohl  won  the  title  for  the  seventh  time  with  a  4  and  3  triumph.  Sally  consoled  herself  by  setting  the  Elks'-Wyandot  women's  course  record  in  September  with  a  75.  It  could  have  been  an  even  better  round,  but  she  took  6  on  the  easy  17th.  She  built  on  that  achievement  by  rebounding   to  win  the  county  title  in 1937.

                              Sally  Elson  (left),  Blanche  Sohl  (right)

Led  by  Sally,  along   with    additional  reinforcements   Mrs.  Parker  La Moore,  Mrs.  A.  W.  Simpson,  and Mrs.  A.  Ward  Sumpter,   the  Wyandot  women's  contingent,  descended  upon  Scioto  to  compete  in  the  1937  Ohio  State  Amateur.  In  addition  to  striving  for  individual  honors,  the  club's  women  wanted  to  win  "The  Citizen's  Trophy"  which  would  be  awarded  to  the  club  whose    four  players  scored  the  lowest  gross  aggregate  in  the  qualifying  round.   It  was  no  surprise  when  the  Wyandot  women  swept  this  team  competition.  This  victory  followed   on  the  heels  of  the  team's  dominating  performance  in  the  Private  Club  Interclub  Championship.

Sally,  enjoying  a  blazing  hot  streak,  marched  her way  into  the  finals  against  Miss  Isabel  Ogilvie  of  Cleveland.  Before  the  match,  Sally  placed  a  four-leaf  clover  in  one  of  her  shoes.  However  this  seemed  to  backfire  as  she  suffered  the  bad  luck  of  being  victimized  by  several  stymies.   The  normally  effervescent   Miss  Elson  kept  a  poker-face  as  momentum  in  the  36  hole  final  shifted  first  toward  Miss  Ogilvie  then   back  to  Sally.

 Finally on  Scioto's  11th  (the  29th  of  the  match),  Sally ,  employing    her  "Mills  head"  wooden  shafted  putter,  stroked  a  putt  for  birdie  from  30  feet.  When  it  dropped,  she broke  out  in  "a  smile  as  wide  as  the  Grand  Canyon  from  ear  to  ear."  She  followed  that  bomb  with  another  15  footer  on  number  12  to  win  that   hole  as  well.  She  ran  out  the  match  4  and  3.   Interviewed  thereafter,  Sally  confided,  "I  felt  [after  the  30  footer  on  11]  then  that  I  was  going  to  win  the  match.  That  putt  bothered  Isabel  and  gave  me  back  my  courage."

                            Sally  Elson- '37  State  Amateur  champion

The  women's  terrific  play  in  the  '30s  rivaled  the  achievements  of  the  Elks'  men  in  the  "Golden  Era"  from  '27  to  '32.  While  the  women  did  not  win  any  more  state  titles,  one  of  them  received  a  special  honor.  Blanche  Sohl,  now  a  golf  instructor  in  Ohio  State's  athletic  department,  was  invited   along  with  OSU  coach  Bob  Kepler  to  play  the  May  18,  1940  opening  round  at  the  dedication  for  OSU's  two  new  golf  courses.  Filling  out  the  day's   foursome  would  be   golf  legends  Chick  Evans  and  Patty  Berg.  As  was  nearly  always   the  case  for   the  esteemed  Wyandot  women  of  the  1930's,  Mrs.  Sohl  acquitted  herself  well  in  the  heady  presence  of   great  players.  

  Bob   Kepler,  Blanche  Sohl,  Patty  Berg,  and  Chick  Evans  (top)
   Chick  Evans,  Governor  John  Bricker  and  George  Trautman  (bottom)

In  her  capacity  as  an  OSU  instructor,    Mrs.  Sohl  did  such  a  bang-up  job  teaching  one  young  woman  the  game  that  the  pupil  became  a  regular  on  the  Ohio  State  women's  golf  team.  That  Buckeye  team  won  the  third  Women's  National  Collegiate   Championship  in  1947. The  student  in  question  was  Ellen  Marzolf  (yes - Francis's  daughter).  Maybe  because  she  had  the  game  all  around  her  growing  up,  Ellen   resisted  playing  until  signing  up  for  Mrs.  Sohl's  golf  class.  Blanche's  imparted  wisdom  propelled  Ellen  Marzolf   Hellerman  into  a  lifetime  love  of  golf.

Acknowledgements:  Tom  Marzolf,  Ellen  Marzolf   Hellerman;  archives  of  the  Columbus  Citizen,  Columbus  Dispatch,  and  Ohio  State  Journal  newspapers  housed  in  the  Columbus  Metropolitan  Library.


No comments:

Post a Comment