Saturday, May 3, 2014

Elks'-Wyandot's "Long Goodbye"- The Saga of a Lost Donald Ross Classic

Chapter  16:    "Victory  Gardens"

As  the  1930's  gave  way  to  the  '40's,  things  seemed  to  be  going  reasonably  well  at  Wyandot.  With  The  Great  Depression  having  finally  run   its  course,  the  country's  improved  economic  outlook  boded  well  for  the  club's  fortunes. Despite  the  economic  turmoil  of  the  decade  past,  Wyandot  had  successfully  established  itself  as  a  mid-priced  no-frills  golf  club  with  an  outstanding  course  and  a  stable  of  excellent  low-handicap  players,  both  male  and  female.  But  a  potential  threat  to  Wyandot's   continued  existence  always  loomed  given  that  the  club  was  merely  a  tenant  in  a  series  of  short  term  leases  with  its  landlord,  the  Glen  Burn  Partnership.

 With  the  club's  patron  John  W.  Kaufman  gone,  Wyandot  was  dependent  on  the  continued  benevolence  of   the  remaining  Glen  Burn  partners  including  Harold  Kaufman,  Oscar  "Dutch"   Altmaier,  and  perhaps  other  beneficiaries  of  the  John  Kaufman  estate.   Harold  enjoyed   a  long  history  with  the  club  having  chaired  the  club's  construction  committee  that   built  the  Donald  Ross-  designed  golf  course.   He  remained  active  in  the  club,  still  serving  on  the  club's  board  of  directors.  Harold  probably  would  have  been  satisfied  with  continuing  the  "nominal"  rent  originally  arranged  by  his  father  with  the  club  in  1931.  But  it  is  unlikely  that  Harold's   partners  enjoyed  the  same  level  of  allegiance  to  Wyandot.    One  or  more  of  those  partners  must  have  grown   frustrated  with  the  paltry  revenue  generated  from  their  tenant,  and  Harold  may  have  been  under  pressure  to  remedy  the  situation.   Even  before  the  war,  Harold  Kaufman  was  urging  club  members  to  buy  the  property  from  Glen  Burn.  Dwight  Watkins  tells  this  story:  "My  father  Cy  was  a  Wyandot  member  in  those  days.  He  told  me  that  Kaufman  approached  the  members  several  times  saying, 'you  fellows  have  to  buy  it  or  else  we'll  have  to  sell  to  someone  else!'  No  one  believed  him  because  Mr.  Kaufman  already  had  plenty  of  money."

However,  the  financial  difficulties  of  clubs  like  Wyandot  soon  seemed  trivial  once  the  country  plunged  into  war  on  December  7,  1941. Far  more  than  any other  war  this  country  has  fought, World  War  II  received  unqualified  popular  support.  Most  agreed  that    all  activities  on  the  home-front  must  by  necessity   take  a  backseat  to  the  goal  of  obtaining  victory.  While  the  advent  of  the  war  presented  hardships  for  all  leisure-related  activities,  golf  clubs  and  courses  encountered  the  greatest  challenges  by  far.  They  were   broadsided  from  every  direction.  In  retrospect,  it  is  a  wonder  that  most  of  them   survived  the  war.

The  hits  to  the  business  of  golf  were  pervasive and  far-reaching. The  first  was  the  Office  of  Price  Administration's  ("OPA")  edict  ordering  the   rationing  of  automobile  tires  in  January,  1942.  This  measure  was  designed  to   discourage  motorists  from  pleasure  driving  to  places  like  golf  courses.  Then,  in  May,  1942,  the  OPA  ordered  the  discontinuation  of  golf  ball  manufacture  for  the  duration  of  the  hostilities.  But  the  hardships caused  by  those  measures  paled  in  comparison  to  those  caused  by  the   imposition  of  nationwide   mandatory  gas  rationing,  effective  December  1,  1942.  Most  motorists  were  limited  to  the  purchase  of   three  gallons  of  gasoline  per  week!  This  mandate  presented  an  enormous  dilemma  for  all  clubs  and  courses.  With  such  a  severe  gas  consumption   limitation,  how  could  golfers  get  to  their  respective  courses-  particularly  those  more  remote  "country"  clubs  located  several  miles  from  the  centers  of  population?"

Wyandot  did  its  best  to  address  gas  rationing.  The  club  formed  a  transportation  committee  to  figure  out   how  to  get  its  golfers  to  the  course  with  "a  minimum  of  gas  and  rubber  consumption."  The  Columbus  Dispatch  noted  that  the  committee  was  engaged  in  working  out  the  details  of  a  "share  the  ride"  program,  "but  if  this  should   prove  inadequate,   the  committee  might  resort  to  horse-drawn  vehicles,  or  a   station  wagon  from  the  High  Street  car  line  to  the  course."  Rationing  also  caused  a  predictable   reduction  in  dining  and  other  use  of   Wyandot's  facilities.  The  Dispatch  noted  that  "dinners  will  be  discontinued  to  be  replaced  by  light  luncheon  service."

Even  assuming  a  golfer  expended  his  precious  rationing  coupons  to  reach  the  course,  who  was  going  to  carry  his  clubs?  Golf  carts  would   not  come  into  general  use  until  1951.  The  supply  of  professional  caddies  had  dwindled  down  to  a  handful,  as  most  had  entered  the  service  or  related  essential  industries.  The  concept  of  carrying  one's  own  clubs  was  an  alien  one  to   most  club  members-  a  point  well-made  by  Byron  Nelson,  then  the  professional  at  Toledo's  Inverness  Club.   "Lord  Byron"  offered   the   view  that, "country  club  golfers  simply  won't  play  if  they  have  to  carry  their  own  sticks."

It  took  awhile  for  the  affects  of  the draft  to  be  fully  felt  by  Wyandot,  but  by  the  spring  of  1943,  most  of  the  male  membership,  age  38  and  below,  were  either  in  military  service  or  engaged  in  essential  industries.  War  Manpower  Commissioner  Paul  McNutt  affirmed   in  February,  1943  that  "by  the  end  of  this  year  10  out  of  14  of  the  able-bodied  men  between  18  and  38  will  be  in  the  armed  services."  Another  blow  was  struck  that  month  when  McNutt  issued  an  order  effective  April  1,  1943  listing  the  various  job  occupations  that  would  be  classified  as  "non-essential."   Those  men  so  engaged  were  required  to  find "essential"  work  or  be  drafted.  Among  the  positions  considered  non-essential  was  that  of  a  "greenkeeper."  Thus,  most  courses  were  depleted  of  their   crewmembers  unless  they  were  over  the  maximum  draft  age. Wyandot's  greenkeeper   Lawrence  Huber  was  already  52  years  old  and  well  beyond  draft  eligibility.  Still,  he  harbored  a  patriotic  urge  to   serve  his  country,  so  in  the  spring  of  1943,  Huber   left  Wyandot  and  accepted  a  position  maintaining  military  airfields  for  the  Corps  of  Engineers.   Lawrence's  son  Jim  Huber  recollects   that  his  dad  may  have  had  a  second  reason  for  leaving  Wyandot.  According  to  Jim,  his  father  believed   that  the  club  was  in  a  precarious  position,  and  that  there  was  a   good  chance  the  course   would  ultimately  become  publicly  owned. Lawrence  acknowledged  to  his  son  that  he  was  "spoiled"  by   the  care  that  country  club  players  give  their  course  (replacing  divots  and  repairing  ball  marks  etc.)  which  public  course  players  often  eschew.  Lawrence   had  no  interest  in  superintending  anything  other  than  a  private  club  course.

Wyandot's  professional  of  12  years,  Francis  Marzolf,  also  left  the  club,  taking  a  position  managing  military  housing units  in  Columbus.  The club, saving  expenses  wherever  possible,  decided  not  to  replace  him  for  the  time  being,  electing  to  get  by  solely  with  a  sales  person  in  the  pro  shop.

With  the  loss  of  membership  causing  a corresponding  loss  of  revenue  (most  clubs  estimated   that  gross  revenues  were  down  50%),  Wyandot  could  afford  only  the  barest  of  skeleton crews.  Thus,  a  "share  the  work"  program  was  instituted  by  which  the  remaining  members  would  run  the  club  themselves. Ten  committees  were  established  to  "plan  the  1943  season,  meet  all  of  the  emergencies,  and  maintain  golf  and  golf  facilities."

Some  sports  could  afford  to  place   their  facilities  in  mothballs  and  await  a  successful  conclusion  to  the  war.  Russ  Needham  of  the  Dispatch  wrote  frequently  on   this  subject  and  made  the  point  that  the  decision  to  discontinue  golf  course  maintenance   meant  the  loss  of  the  course. "There  won't  be  a  golf  course  as  such,  there  anymore.  It'll  just  be  pasture,  fit  for  growing  corn  and  potatoes  perhaps,  but  you  can't   putt   on  pasture,  and  you  can't  blast  out  of  a   bramble  bush......If  they  [the  golf  clubs]  let  their  course go  unkempt  for  a  season,  or  even  a  month  or  so,  at  the  critical  time  of  year,  the  greens  will  be  gone  beyond  all  redemption....Replacing  a  green  of  average  size  would  cost  in  the  neighborhood  of  $1,000.  That's  one  green  and  there  are  18  on  a  golf  course.....So,  the  problem  of   the  golf  clubs  is,  shall  they  suspend,  as  most  sports  could  if  necessary?  If  they  do  it  means  an  expense  of  upward  of  $25,000  to  rebuild  them  in  that  glorious  day  after  victory.  Or  do  they  keep  them  up  as  best  they  can,  gambling  the  expense  now  will  be  less  than  to  rebuild  later.  And  if  they  decide  on  this,  who'll  do  the  work  and  who'll  pay  for  it?" 

This  was  a  dilemma  faced  by  even  the   most  prestigious  clubs.  Augusta  National  dealt  with  the  issue  in  part  by  allowing  a  herd  of  cattle  to  roam  the  course  in  hopes  that  the  cows'  grass  munching  would  stay  ahead  of   the  growth  of  the  turf.

Wyandot  did   its  best  to  keep  the  course   playable  and  opened  the  course  for  the  spring  season  on  April  2,  1943.  Most  of  the  other  clubs  managed to  follow  suit.  Brookside,  refuting  rumors  that  the  club  would  not  operate  in  1943,  opened  as  well.  However,  Dublin-Arlington,  Columbus's   oldest  course,  did  close  down.  The  Columbus  District  Golf  Association  announced  that  it  was  canceling  its  tournament   schedule  for  the  season.  The  CDGA,  struggling  to  keep  tournament golf  alive  in  some  fashion,  stated  that  it  would  consider  sponsoring  and  running  war   relief  events  "which  might  be  suggested  by  and  co-sponsored  by  the  USGA  and  other  agencies."

Once  on  the  course,   club  golfers  faced   further   obstacles  that  were  arguably   more  oppressive  than  all  the  others:  guilt  and  derision!  Golfers  were  often  made  to  feel  unpatriotic  by  indulging  in  a  rich  man's  pastime  while  U.S.  soldiers  were  fighting  and  dying  overseas.  "Don't  you  know  there's  a  war  on?!"  was  a  common  refrain   heard  by  those   engaged  in  recreational  pursuits,  and  especially  golfers. 

The  Dispatch's  Russ  Needham,  in  a   column  sympathetic  to  stigmatized   golfers,   referenced  one  of    Wyandot's  players   to  illustrate  the   club  player's  plight. "Bill  Margraf,  whose  rich  locker-room  baritone  should  not  be  lost  in  the  turmoil,  come  what  may,  is  a  little  dismayed  at  the  prospect  of  what  the  summer  will  bring...Bill  feels  a  little  timid  about  taking  his  spoon  or  mashie  in  hand... Bill  flinches  to  think  how  he'll  feel  if,  as  he  tees  off  No.  4,  which  is  near   the  highway,  some  blighter  will  be  coming  down  Morse  Rd.- on  very  vital  business  of  course,  and  shouts  'slacker'  into  his  sensitive  ears."

That stigma   reached   high  into  the  ranks  of  the  professional  golfers  as  well.  The  PGA  suspended  most  tournament  operations  in  1943,  conducting  only  3  events.  Most  of  the  pros  were  in  service  or  working  for  essential  industries  for  the  duration.  Denny  Shute  came  back  to  Columbus,  and  performed  his  service   working  as  an  inspector  for  Jeffrey  Manufacturing. 

                          Denny  Shute   with  Jeffrey  Manufacturing

Denny  and  his  wife  settled  down  in  a  farmhouse  with  ten  acres  located  on  Hard  Road  on  the  northwest  side  of  Columbus.  When  not  engaged  with  Jeffrey,  Shute  busied  himself  with   chores.

                                          Denny  Shute  on  his  farm

Shute  still  managed  a  weekly  game  in  the   Columbus  Golf  League  as  the  ace  player  on   the  King-Taste   team.  During  wartime,  the  league  permitted  each  team  to  have  one  professional.  Imagine  having  to  go  head-to-head  with  a  three-time  major  champion   without  strokes!

Other  local  pros  also  were  employed   with   essential  industries.  Brookside's   Herb  Christopher  spent  the  war  in  the  personnel  department  of    Curtiss-Wright,  a  military  aircraft  manufacturer. 

                            Herb  Christopher,  while  at  Curtiss-Wright

Wyandot  and  the  other  clubs  searched  for  ways  to  maximize  revenue  while   still  contributing  to  the  war  effort.  The  club  instituted  the  category  of  "governmental  memberships."  This  was  viewed  by  the Dispatch  as  a  "combination of  thoughtful  hospitality  and  a  desire  for  self-preservation."  Such  memberships  were  reserved  for  males  "not  resident  but  temporarily  located  in  Franklin  County."  The  new  membership  category  was  designed  to  garner  new  members  from  essential  industry  employees  and  men  in  the  armed  services.  The   dues  for  this  new  category  were  set  at  $10  per  month  with  no  initiation  fees.  Wyandot's  president,  Paul   Anderson  was  cautiously  optimistic  stating  that  "our  membership  drive  is   exceeding  expectations."  York  Temple  adopted  a  $10  membership  fee  with  the  proviso  that  the  member  would  have  to  pay  a  30  cent  greens  fee  for  each  round  played. 

Halfway  through  the  summer  of  '43,  the  clubs  and  the  CDGA  began  to  find  ways  to  contribute  to  war  relief  through  tournament  competition.  All  of  the  clubs  in  the  Columbus  district  sponsored  "Hale  America"  golf  events  over  the  July  4th  weekend  to  benefit  the  Red  Cross.  On  July  18th,  the  CDGA  saw  fit  to  hold   its  first  competition  of  the  season-  a  mixed  two-ball  foursome  event  at  Columbus  with  all  entry  fees  likewise  being  donated  to  the  Red  Cross.

Another  means  by  which  the  clubs  contributed  to  the  war  effort  were  the  numerous  "victory  gardens"  planted  in  their  spare  space.  The  gardens  were  used  to  plant  vegetables,  fruit  and  herbs  with  the  intent  of  reducing  pressure  on  the  public  food  supply.  Maintenance  of  these  gardens  also  helped  boost  the  morale  of  those  tending  them.   Every  private  club  in  the  Columbus  district  established  a  victory  garden,  and  this  produced  a  spirit  of  friendly  competition  to  determine  which  club's   garden was  the  best.  Columbus  and  Scioto  plowed  and  planted  four  acres.  Wyandot  reserved  plots  for  60  members  over  5  acres.  Brookside  boasted  the  largest garden  with  seven  acres  cultivated.  That  club  even  hired  a  man  to  "pitch  a  tent  on  the  course  and  do  night  patrol  duty  in  the  'victory  garden'  areas."
Despite  these  burdens,  there  was  still   some  stellar   golf  played  by  Wyandot  members  during  the  war  years.  The  men's   club  team  won  the  season- long  inter-club  competition  in  1941.  Johnny  Florio,  now  35,    shot  a  64  at  his  home  course   on  July  4,  1944   tying  Francis  Marzolf  for   the  second  lowest  tally  scored  at  Wyandot.  Two  other  notable  amateurs-  Ray  Heischman  and  Byron  Jilek-   joined  the  club  for  brief  periods.  Jilek,  an  amazingly  consistent  ball  striker,  was  a  particular  standout.  From  1933  to  1936,  he  played  for  Miami  University's  golf  team,  serving  as  captain  his  senior  year.  Before  moving  to  Columbus,  he  won  Zanesville  Country  Club's  championship.  He  was   good  enough  to  match  up  in  exhibitions  with  the  likes  of  Byron  Nelson  and  Chick  Evans.  Upon  moving  to  Columbus  in  1942,  he  joined  Wyandot,  and  made  a  run  at  winning  the  District  Amateur  that  year  before  bowing  out  in  the semi- finals.  But  Jilek  did  not  stay  long  at  Wyandot,  moving  over   to  York  Temple  in  1944.   His  exodus  may  have  been  the  result  of  constant  rumors  that  the  course's  grounds  were  about  to  be  sold  to  the  State  of  Ohio.  Jilek  enjoyed  a  distinguished  career  in  local  golf  circles,  winning  the  District  Amateur,  the  first  of  his  three  District  Amateur  titles,  in  1947.  He  ultimately  left  York   Temple  for  Brookside,   and  became  a  many-time  club  champion  there.  

Unfortunately,  there  was  a   factual   basis  underlying   the  ongoing  gossip  surrounding  the  club's  sale.  Negotiations  between  the  Glen  Burn  Partnership  and  the  State  of  Ohio  were  heating  up.  It  is  reasonable  to  assume   that  the  financial  hardships  caused  by  the  war  had  further  compromised  Wyandot's  ability  to  make  rental  payments  to  Glen  Burn.  But  was  Glen  Burn  motivated  to  sell  because  it  wanted   rid  of  an  investment  that  was  not  working  out,  or  was  it  because  the  state  (as  intimated  in  a  Russ  Needham  column  in  the  Dispatch)  was  threatening  to  initiate  condemnation  proceedings  anyway,  and  that  partnership   resistance  to  governmental  acquisition  would  be  futile?   Or  both?  Given  the  prior  repeated  efforts  of  Harold  Kaufman  to  divest  the  property  to  the  club's  members,  all  of  these  rationales  are  plausible.

 In  July,  1944,  Glen  Burn  sold  the  entire  property  to  the  State  of  Ohio  for  $100,000.   The  State  desired  to  replace  the  existing  Hogwarts-like  State  of  Ohio  School  for  the  Deaf,  located  on  Town  Street  in  downtown  Columbus  with  an  up-to-date  facility.

           State  of  Ohio  School  for  the  Deaf  in  downtown  Columbus

The  State  was  also  seeking  land  for  the  State  of  Ohio  School  for  the  Blind,  then  located  on  Parsons  Avenue  in   Columbus.  The  Wyandot  property  would   allow  each  school  to  maintain   its  own  separate  campus  on  either  side  of  the  gorge.

   State  of  Ohio  School  for  the  Blind,   Parsons  Avenue,  Columbus

As  the  transaction  with  the  State  loomed,  Russ  Needham  lamented  the  anticipated  passing  from   the  scene  of  the  wonderful  Wyandot  course.  But  it  wasn't  the  only  golf  property  on  the  chopping  block.  It  appeared  that  Indian  Springs  and  Brookside  were  also  soon  to  be  sold.  The  latter  course  had  become  the  target  location  for  the  new  state  Fairgrounds.  Needham  commented  that  Brookside's  remote  location  "in  these  transportation-ridden  days,  is  unfortunate.  Its  chief  assets  are  a  fine  and  enthusiastic  membership  and  a  delightful  clubhouse,  although  the  golf  course  itself  is  inclined  to  be  on  the  monotonous  side.  It  might  be,  in  some  distant  day,  the  members  of  Wyandot  and  Brookside,  backed  by  the  funds  they  will  receive  for  their  clubs,  will  see  fit  to  get  together,  buy  land  in  some  new  location  and  restore  the  best  features  of each  club  into  one  sterling  organization."  (Brookside  was  never  acquired  by  the  State  and  it  survives  to  this  day  as   one  of  the  city's  finest  courses).

But  Needham  was  clearly  saddest  about  what  appeared  to  be  the  imminent  closing  of  Wyandot.  Waxing  eloquently,  he   described  the  beloved  track  this  way:   "It  wasn't  long  and  it  wasn't  difficult,  as  long  as  you  kept  it  straight.  But  it  was   a  delight  to  play.  It  was  like  a  cool  soothing  hand  on  a  fevered  brow  on  a  hot  day.  It  had  calmness  and  dignity  combined  with  a  suggestion  of  the  joy  of  living.  There  were  few  golf  courses  like  it.  It's  a  shame  it  has  to  go."

But  despite  the  sale,  Elks'- Wyandot's  story  was  not  at  an  end.  There  would    be  several  more  episodes  in  the  course's  narrative.

Acknowledgements:  Dwight  Watkins,  Tom  Marzolf,  Archives  of  the  Columbus  Metropolitan  Library,  Columbus  Memory,  Scripps-Howard  Newspaper/Grandview  Heights  Public  Library/   collection  ; Russ  Needham,  Kaye  Kessler,   and  the  Columbus  Dispatch; Wikpedia

No comments:

Post a Comment