Friday, May 30, 2014

Elks'-Wyandot's "Long Goodbye"- The Saga of a Lost Donald Ross Classic

Chapter  18  Showdown!

Mayor  James  Rhodes   

On  January  29, 1949,  Mayor  Rhodes  authored  a  letter  addressed  to  Dr.  Thomas  C.  Holy,  head  of  the  "Commission  for  New  Residential  Schools  for  the  Blind  and  Deaf "  (the  "building  commission").  Rhodes  urged   Dr.  Holy  to  take  steps  to  have  the  building  commission  revisit  its  decision  to  locate  the  deaf  and  blind  schools  on  the  Wyandot  course,  and  consider  building   the  facilities  elsewhere.  In  making  his  pitch,  the mayor  extolled  the  virtues  of  Wyandot,  and  its  importance  in  meeting  the  needs  of  the  city's  municipal  golfers.  "This [Wyandot] is  one  of  the  finest  golf  courses  in  this  section  of  the  United  States,"  Rhodes  wrote. "It  is  vitally  needed  by  the  people  of  metropolitan  Columbus  as  a  municipal  golf  course.  It  has  long  been  our  dream  that  such  a  golf  course  might  be  added  to  our  parks  and  playground  system."  Rhodes  further  extended  an  offer  on  behalf  of  the  City   to  buy  the  Wyandot  property  from  the  State  for  $100,000-  the  same  price  the  State  had  paid  the  Glen  Burn  Partnership  for  the  property  in  1944.  Realizing  that  his  plea  would  have  no  chance  of  success  unless  a  suitable  alternative  location  for   the  schools  could  be  expeditiously  found,  the  mayor  advised  Dr.  Holy  that  he  would  do  whatever  he  could  to  help  the  building  commission  find  a  new  site  for  the  schools.  Rhodes  copied  the  state  representatives  from  Franklin  County  with  this  letter.  He  was  to  later  assert  that  he  did  so  at  the  behest  of   attorney  Dale  Stump,  counsel  for  the  Ohio  Federation  of  Organizations  of  the  Deaf  ("OFOD").  Stump's  involvement  was  later  to  be  the  subject  of  controversy.
  Holy  responded  that  the  building  commission  would  be  willing  to  "discuss  a   trade"  of  the  Wyandot  site,  But  since  it  was  the  Holy  led  building  commission  that  had  initially  picked  the  Wyandot  site  for  the  schools'  location  five  years previously,  he  and  his  fellow  commission  members  were  far  from  eager  to  restart  the  entire  process.  Moreover,  Rhodes's  $100,000  offer  was  probably  perceived  as  a   lowball  one.  Recent  real  estate  appraisals  had  established  the  value  of  the  property  at  $300,000  to  $350,000.  Furthermore,  the  building  commission  had  already  spent  roughly  $230,000  for  site- specific  engineering  and  architectural  plans  and  drawings  which  would  be  money  down  the  drain  if  the  building  commission  acquiesced  to  the  mayor's  request  that  the  State  jettison  its  plans  to  erect  the  school  facilities  on  the  Wyandot  property.
Dr.  Holy  had  done  his  best  to  exercise  prudence  regarding  the  $5.5  million  budget  appropriated  by  the  Legislature  for  building  the  schools.  He  had  delayed  the  start  of  construction  after  receiving  the  plans  in  1947,  waiting  patiently  for  exorbitantly  high  post-war  construction  costs  to  decline  to  the  point  where  the  entire  project  could  be  built  without  exceeding  the  budget.  Now,  with  those  costs  finally  receding  some,  he  was  anxious  to  get  the  project  underway. Dr.  Holy  had  to  be  frustrated  with  Rhodes's  meddling.  But  it  would  not  be  good  politics  to  blow-off  the  popular  mayor  whose  name  was  being  bandied  about  as  a  potential  Republican  candidate  for  governor  in  the  upcoming  1950  elections.  So  regardless  of  what  his  private  thoughts  may  have  been,  Dr.  Holy  publicly  expressed  a  willingness  to  entertain   alternative  sites for  the schools.  
As  the  savviest  of  politicians,  Jim  Rhodes  no  doubt  realized  that  his  leverage  over  the  building  commission  was  limited,  and  that  it  would  be  difficult  to  cause  it  to  reverse  course  by  himself.  To  save  Wyandot,  officials  from  other  branches  of  state  government  would  need  to  apply  pressure  also.  To  the  mayor's  delight,  a  fellow  Columbus  Republican  serving  in  the  Ohio  House  of  Representatives,  stepped  forward  to  help  Wyandot's  cause.  Rep.  Robert  Shaw  sponsored  several  legislative  bills  designed  to  torpedo  efforts  to  build  the  schools  at  the  Wyandot  site.   His  first  proposed  measure,  House  Bill  528,  recommended  for  passage  by   the  House  Judiciary  Committee,   would  have  authorized  the  State  to  sell  the  golf  course  property  to  the  City  of  Columbus  for  $135,000.  Shaw  justified  this  by  arguing  that  the  State  had  paid  $100,000  and  invested  an  additional  $35,000 (ignoring  the  much  higher  engineering  and  architectural  expenses  already  incurred). In  doing  so,  Shaw  took  pains  to  mention   that  he  was  not  opposed  to  the  construction  of  new  buildings  for  the  two  schools.  The  "present  blind  and  deaf  schools  could be  razed  and  new  buildings  constructed  on  the  present  site  or  on  other  sites  acquired."  Rep.  Shaw  parroted  Rhodes's  argument  regarding   the  importance  of  the  Wyandot  golf  course  to  the  community.  "There  is  plenty  of  land  in  Columbus  and  Franklin  County  for   the  schools  without  taking  our  best  golf  course,"  said  the  lawmaker.  
Shaw  also  attempted  to  introduce  an  amendment  to  an  appropriation  bill  which  would  have  required  the  "new  buildings  to  be  constructed  on  the   present  location  of  the  present  blind  and  deaf  schools."  Dr.  Holy  was  aghast  at  this  gambit.  He  promised  that  his  commission  "would  oppose  as  vigorously  as  possible," any  such  measure.  Dr.  Holy  expressed  the  view  that   the  schools  current  locations   were  "...too  small. They  are  in  congested  areas  where  traffic  is  a  hazard  to  the  handicapped. Modern  trends in  treatment  of  the  blind   and  the  deaf  stress  broader  programs  of  vocational  and  agricultural  training.  More  space  is  required."  The Finance  Committee  rejected  Shaw's proposed  amendment.
But  Shaw's  crusade  to  assist  Rhodes  and  preserve  the  course  was  far  from  over.  He  then  sought  to  persuade  the  House  Finance  Committee  to  recommend   the re-appropriation  of  funds for  school  building  construction  on  the  condition  that  the  facilities  not  be  built  on  the  Wyandot  property.  When  the  committee   agreed  to  this  condition,  it  seemed  that  the  fight  to  save  the  course  had  finally  succeeded.  The  Citizen's  June  23,  1949  headline  declared  that  the  golf  course  advocates  had  carried  the  day.
An  "elated"  Mayor  Rhodes  praised  the  committee's  decision  and  indicated  he  would  "redouble  his  efforts  to  find  suitable  sites  for  the  schools."  Rhodes  announced  that  the  City   "will  co-operate  with  the  schools'  building  commission  in  every  possible  way."  But  the  mayor  was  well  aware  that  the  Finance  Committee's  recommendation  was  not  final,  and  that  the  General  Assembly  could  reject  it. The   likelihood  of  such  a  rejection  would  increase  significantly  if  Rhodes  could  not  quickly  find  a  suitable  alternative  site  for  the  schools.  
The  question  of  whether  the  building  commission  should  be  permitted  to  proceed  with  their  plans  to  build  the  schools  on  the  golf  course  became  a  hot  topic  in  the  newspapers.  Tellingly,  none  of  the  articles  or  editorials  praised  the  Finance  Committee's  recommendation  that  the  building  commission  find  a  new  site.  Instead,  they  expressed  alarm  at  the  deplorable  conditions  of   both  schools,  and  urged  immediate  action.  A  June  28,  1949  editorial  in  the  Ohio  State  Journal  labeled  the  existing  schools   as  "old,  dilapidated  firetraps"... "with  the  threat  of  horrible  disaster  hanging  over  them."  It  was  stated  that, "the  State  of  Ohio  cannot  afford  to  let  the  matter  drift...The  Legislature  ought  to  make  every  provision  it  can  for  getting  the  schools  built  as  soon  as  possible."   
The  Columbus  Citizen  ran  two  articles  on  June  26  and  June  27  highlighting  the  two  schools'  overcrowded  conditions  and  fire  hazards.  Both  articles  graphically  depicted  the  schools'   Dickensian  environment.  The  article  pertaining  to  the  School  for  the  Deaf  included  a  photograph  of  an  ancient  bathtub  which  44  boys  were  forced  to  use  for  their  Saturday  night  baths.  An  inspection  of  the  school's  dormitories  indicated  that  the  distance  between  the  beds  ranged  from  only  12  to  15  inches. Adding  to  the  danger  of  fire  was  the  building's  lack  of  fire  escapes.
The  Citizen  reporter  who  visited  the  School  for  the  Blind,  listed  numerous  deficiencies  rendering  the  facility  antiquated  and  unsafe:  "Metal  rods  bolted  to  inside  walls  to  keep  the  outer  limestone  wall  from  toppling....The  top  three  floors  of  the  six-story  structure  condemned- 15  years  ago....Boilers  in  the  heating  plant  which  were  discarded  25  years  ago  at  the  Ohio  Penitentiary....An  air  shaft  running  through  the  center  of  the  building  which  serves  as  a  potential  draft  for  fire." 
On   Monday,  June  27th,  the  building  commission  passed  a  resolution which  ratcheted  up  the  political  heat  on  all  concerned.  The  resolution  reaffirmed  the commission's  selection  of  Wyandot  as  its  first  choice  for  the  schools'  location.   The  resolution  further  indicated  that  if   Wyandot  was  not  available,  then  locations  outside  of  Columbus  would  have  to  be  considered.   Dr. Holy  placed  the  blame  squarely  at  Rhodes's  feet.  The  mayor  had  pledged  to  find  new  sites,  but  had  not  produced  any.  Thus,  said  Holy, "it  seems  unlikely  suitable  sites  can  be  located  in  the  Columbus  area."  Holy  disclosed  that  three  other  communities  had  submitted  proposals  to  house  the  facilities.
In  response  to  that  salvo,  Columbus's  labor  and  civic  leaders  joined  the fray  on  Tuesday,  June  28.  Al  Vesy, executive  secretary  of  the  Columbus  Federation  of  Labor,  spoke  out  vigorously  in  favor  of  keeping  the  project  in  Columbus: "Labor  leaders  here  definitely  want  the  buildings  for  new  schools  preferably  in  Columbus...The  two  schools  furnish  200  jobs  for  employees."
By  threatening  to  move  the  schools  outside  Columbus,  Dr.  Holy  had  cleverly  created  a  sticky  problem  for  the  mayor.  Rhodes's  bread-and-butter  issue  throughout  his  storied  political  career   was  job creation.  Rhodes  would  have  found  it  unacceptable  to  play  a  part  in  causing  existing  Columbus-based  jobs  to  migrate  elsewhere.  Desperate  to  find  sites  for  the  schools  that  would  avoid  such  a  calamity,  the  mayor  enlisted  the  help  of  Columbus  Real  Estate  Board  president  George  Tifft.  In short  order,  Tifft  found  two  potential  properties  in  the  northern  section  of  Franklin  County,  but  outside  the  city  limits.  A  third  site  in  the  southwestern  portion  of  the  city  was  also  a  possibility. Tiftt  gave  assurances   that  Columbus  utility  services  could  be  carried  to  all  three  sites,  and  that  a  15  person  committee  he  had  formed  "would  be  called  to  scour  the  county,"  to  unearth  more  locations.
At  the  end  of  June,  Jim  Rhodes  made  a  compromise  offer  to  Dr.  Holy:  the  City  would  offer  property  it  owned  on  Trabue  Road  (later  to  become  the  Raymond  Memorial  Golf  Course) as  the  new  site  for  the  schools.  City  Hall  officials  indicated,  "it  would  be  cheaper  to  buy  Wyandot  for  $125,000  than  it  would  be  to  develop  the  Trabue  Road  site  into  a  suitable  course."

But  Holy  derisively  rejected  the  offer  out  of  hand  declaring, "Wyandot  is  a  perfect  spot  for  the  schools.  It  has  everything. The  commission  has  looked  at  many  sites  and  the  best  we  have  found  is  Wyandot."  Dr.  Holy's  new-found  intransigence  probably  came  about  because  local  press  coverage  and  political  forces  were  now  swinging  in  the  direction  he  favored:  building  the  schools  at  Wyandot!  Given  the  mounting  public  pressure  to  build  new  schools,  Dr.  Holy could  effectively  "run  out  the  clock"  on  other  alternatives,  by  "just  saying  no"  to  any  sites  found  by  Rhodes  and  Tifft.

Entities  representing  the  interests  of  the  deaf  and  blind  had  heretofore  stayed  mostly  in  the  background.  But  on  July  1,  the  OFDF  weighed  in  full-force  in  favor  of  building  the  schools  at  Wyandot.  The  OFDF's  attorney,  Dale  Stump, became  the  primary  spokesperson  for  the  group.  Stump  was  far  from  a  shrinking  violet,  and  once  he  became  embroiled  in  the  controversy,  his  actions  and  statements  were  pointedly  confrontational.  His  first  move  was  to  write  George  Tifft  recommending  that  his  committee  would  be  better  off  seeking  an  appropriate  site  for  a  new  municipal  golf  course  rather  than  looking  for  a  new  site  for  the  schools.  Stump  opined  that  the  State  would  be  ahead  financially  if  it  built  a  new  course  for  the  city  and  proceeded  with  its  plans  to  build  the  schools  at  Wyandot.  He  reasoned, "the  State  could  save   money  by  spending  $100,000  for  developing  a  new  golf  course  site  for  Columbus  instead  of  turning  over  Wyandot  and  losing  $237,000  the  State  has  invested  in  developing  Wyandot  for  schools."

Heartened  by  the  OFDF's  support,  the  building  commission  immediately  threw  the gauntlet  down  to  the General  Assembly  and  voted  to  proceed  with  plans  to  erect  the  schools  at  Wyandot  notwithstanding  the  Finance's  recommendation  to  the  contrary. The  Citizen  remarked  that  the  commission  "apparently  is  ignoring  the  committee  action  by  proceeding  with  its  plans."  The  OFDF  was  now  calling  out   Mayor  Rhodes  for   trying  to  take  advantage  of  the  State.  An  OFDF  spokesman  warned: "There  is  a  serious  danger  that  the  mayor  of  Columbus in  his  enthusiasm  to  get  a  golf  course  for  a  fraction  of  its  real  value  will  try  to  high-pressure  the  state  into  accepting  an  inferior  site  in  exchange." In  a meeting  of  the  OFDF  in  Cleveland  on  July  4th,  the  organization  raised  the acrimony  to  new  heights  by  passing  a  resolution   contending  that,  "Rep.  Robert R.  Shaw  is  conniving with  Mayor  Rhodes  to  grab  the  site  for  golfers  at  the  expense  of  handicapped  children."

In  an  eleventh  hour  maneuver,  a  delegation  from  Akron consisting  of  representatives  from  rubber companies  and  labor  organizations  approached  Ohio  Governor  Lausche  on  July  5th  urging  that  the  schools   be  located  in  Summit  County.  Rep.  L.C. Washburn  indicated  Akron  had  "at  least  three  sites  believed  suitable,  including  one  belonging  to  the  county,  which  would  be  offered  gratis."  

Paul  Fessenden,  executive  secretary  of  the  Akron  CIO,  made  a  strong  pitch  for  the  Akron  site: "Akron  is  the  geographical  center  of  the  largest  concentration  of  deaf  mutes  in  the  country  outside  of  Pittsburgh."  1385  of  them  were "employed  there  mostly  in  the  rubber  industry."

Though  a  golfer,  and  a  very  good  one,  Governor  Lausche  did  not  react  to  Akron's  proposal  enthusiastically.   He  responded  that,  "I  am  not  now  in  a  position  to  subscribe  to  your  request. I  do  know  the  deaf  are  going   to  fight  for  Wyandot.  I  can  understand  how  they  feel  to  have  the  site  promised  them  for  four  years  and  their  hopes  blasted."  He  further  expressed  his  preference  to  have  the  schools  "centrally  located   in  the  state  to  be  available  to  all  handicapped  persons."

A  final  showdown  between  Mayor  Rhodes  and  the  OFDF's  Stump  took  place  at  City  Hall  on  Wednesday  July  6th. Fittingly,  the  meeting  was  held  at  "high  noon"  and  bitter  accusations  were  exchanged  between  the  two  men.   Rhodes  indignantly  claimed  that  it  was  Stump  who  originated  the  "idea  to  stop  the  state  from  building  the  new  schools  at  the  golf  course,"  and  "we [the  City] never  would  have  entered  the  controversy  if  it  hadn't  been  at  your  (Stump's)  insistence."

According  to  The  Citizen,  "Stump  lashed  back  with  a  denial  and  told  Mayor  Rhodes  that  the  State  would  build  the  schools  at  the  site  despite  the  mayor's  attempt  to  keep  the  golf  course  for  the  city."

While  full  of  recriminations  toward  Dale  Stump  personally,  the  mayor  extended  an  olive  branch  to  the  handicapped  persons  that  Stump  represented.  "The  land  belongs  to  the  State  and  the  State  can  stick  a  shovel  in  it  and  start  building  today  if  it  wants.  Both  the  blind  and  deaf  can  depend  upon  us  for  co-operation.  Our  first  interest  is  for  the  welfare  of   the  children,"  said  the  mayor.  It  was  clear  by  this  statement  that  Rhodes  had  read  the  tea  leaves   and  decided  that  he  was  out  of  viable  options  to  save  the  golf  course.  Besides,  he   was  being  mentioned  as  a  candidate  for  state-wide  office,  and  he  certainly  did  not  want  to  be  campaigning  having  to  defend  a  charge  that  he  favored  golfers  over  the  needs  of  the  handicapped. 

The  same  day  (July   6th),  the Ohio  House  of  Representatives,  by  a  vote  of  99  to  23, struck  from  the  appropriation  bill   the  condition   that  the  schools  could  not  be  constructed  at  the  Wyandot  golf  course.  Rep.  Shaw  was  not  on  hand  for  the  vote  as  he  was  fishing  in  Canada. An  editorial  in  the  Citizen  expressed  the view  that: "We're  glad  the  House  defeated  the  amendment  to  an  appropriation  bill  that  would  have  barred  Wyandot  as  a  site...Columbus  needs  the  golf  course  all  right,  but  so  do  the  blind  and  deaf  children  of  the  state  need  new  schools.  Unless  some  just  as  satisfactory  alternate  site  can  be  made  immediately  available,  the  State  should  not  give  up  the  one  it already  has."

An  editorial  in  the  Ohio  State  Journal  agreed  with  the  position  taken  by  The  Citizen,  but  also  took  the  opportunity  to  throw  the  embattled  mayor  a  bone: "Mayor  Rhodes  is  to  be  commended  for  making  it  clear  to  the  Legislature  that  it  was  not  the  City's  intention to  take  the  site  away  from  blind  and  deaf  children  unless  those  immediately  concerned  so  desired."  Jim  Rhodes  had  sought  to  save  Wyandot  with  relatively  weak  cards.  He  had  played  the  hand  dealt  with  his  usual  acumen, but  it  was  not  really  a  surprise  that  the  needs  of  the  handicapped  eventually  trumped  those  of  the  city's  golfers.

While  Rhodes  efforts  to  save  Wyandot  by   legislative  action  were  unavailing,  he  continued  to  promote  golf  throughout  his  long  public  life.  In  addition  to  bringing  the  three  Columbus  Invitationals  to  town,  he  also  was  the  catalyst  for  convincing  the  PGA  to  hold  its  1950  championship  at  Scioto.  He  did  not  stop  there.  Rhodes  was  a  great  supporter  of  caddy  scholarships,  and  he  held  an  annual  caddy  tournament  in  Columbus  for  their  benefit.  The  festivities  included  a  pro-am  event  loaded  with  celebrities  and  star  players.  The  1951 benefit  event  at  Brookside  featured  the  likes  of  Ed  Sullivan,  Perry  Como,  Dizzy  Dean,  Sam  Snead,  Jimmy  Demaret,  Lawson  Little,  Lloyd  Mangrum,  the  glamorous  golfing  sisters  Marlene  and  Alice,  and  wrestler  Chief  Don  Eagle.  7,000  spectators  enjoyed  the  action.

Later,  Rhodes,  a  low-handicap  player  in  his  own  right,  became  a  fixture  at  Jack  Nicklaus's  Memorial  Tournament  at  Muirfield  Village.  Whether  paired  with  President  Ford,  Bob  Hope  or  other  famed  personages,  the  four-time  governor   always  made  the  featured  foursome  of  the  pro-am.  He  received  numerous  accolades  for  his  contributions  to  golf.  In  1981,  he  was  named  the  recipient  of  the  American  Society  of  Golf  Course  Architects'  "Donald  Ross"  award.  Given  his  persistent,  though  unsuccessful  effort  to  save  a  classic  Ross  course,  the  honor  seems  especially  fitting. 

Bob  Hope,  Tom  Watson,  President  Ford,  and  Governor  Rhodes  at  Muirfield

Finally  free  of  interference,  the  building  commission commenced  the  process  of  entertaining  bids  for  construction  of  the  schools  at  Wyandot.  This  was  a  time-consuming  process  and  the  State  permitted  the  City  to  continue  operations  at  the  golf  course  until  the  close  of  the  1950  season.  Knowing  the  end  was  near,  the  self  styled  "Wyandot  Old-timers"  got  together  for  one  last  round  at  the  old  course  in  the  late  summer.  It  had  to  be  a  bittersweet  reunion  for  the  old  gang.

At  summer's  end,  construction  crews  moved  in  and  began  taking  the  course  apart.  According  to  an  article  in  The  Citizen,  "they  ripped  up  thousands  of  feet  of  the  intricate  watering  system,  dug  huge  holes  in  the  middle  of  several  fairways,  and  tore  the  furnishings out  of  the  clubhouse."  The  City's  lease  was  formally  cancelled  in  November,  1950.  It  seemed  certain  that  no  more  golf  would  be  played  at  Wyandot.  But  this  great  Donald  Ross-designed  course  which  had  survived  numerous  threats  to  its  existence,  was  not  quite  ready  to  say  goodbye!   
                              Governor  Jim  Rhodes                                               
Acknowledgements:  Judith  Florio,  archives  of  the  Columbus  Citizen,  Ohio  State  Journal,  and  Columbus  Dispatch  contained  in  the  archives  of  the  Columbus  Metropolitan  Library; Annual  Reports  of  the  City  of  Columbus;  Columbus  Memory, Scripps-Howard  Newspapers/Grandview  Heights  Public  Library/ collection        

No comments:

Post a Comment