Friday, February 21, 2014

Elks'- Wyandot's "Long Goodbye"- The Saga of a Lost Donald Ross Classic

Chapter  9:   "Fire Fork"

Had  The  Elks'  general  manager,  John  Downey   reclined  in  his  easy  chair   at  his  Dawson  Avenue  home  after   Sunday  dinner  on  November  2,  1930,  and  reflected  on  the  club's  state  of  affairs,  his  thoughts  probably  would  have  been  dominated  by  a  sense  of  relief  that  The  Elks'  had  weathered  and  survived  the  1930  season.  There  was  a  depression  in  full-swing,  and  its  accompanying  financial  turmoil   had  definitely  caused  an  adverse  impact   on  the  membership  numbers  and  bottom  lines  of  all   golf  and  country  clubs.  But  Downey  could  point  to   a  number  of  successes  in  1930.  The  club  had  successfully  hosted  the  Ohio  Open,  recently  concluded  the  first  week  of  October,  and  an  Elks'  alum,  sweet-swinging  Denny  Shute,  had  taken  first  prize.  The  club's  golf  team  had  also  won  the  season-long  district-wide  competition.  Downey  also  would   have  been  pleased  with  professional  Francis  Marzolf,  hired   by  Downey  in  1930   to  replace  Denny's  father  Herman.  Francis  was  turning  out  to  be  the  consummate  club pro:  personable  and  well  respected  by the  members,  a  fine  teacher  (Mrs.  Thornton  Emmons  credited  Marzolf  with  making  her  a  champion),  and  no  slouch  on  the  course.  Francis  had  qualified  for  the  1928  United  States  Open  and  would  do  so  again  in  1933. The  consensus  among  the  members  was   that  Arlington  Country  Club's  loss  (Marzolf's  previous  post)  was  The  Elks'  gain.  

Francis  Marzolf 

  Moreover,  there  was  cause  for  optimism  for  the  coming  year-  1931.  For  the  first  time,  The  Elks'  Country  Club  had  been  selected  as  the  site  of   the  Ohio  Amateur.  This  would  afford  the  club  an  opportunity  to  showcase  its  course,   which  was  already  being  referred  to  as  the  "Maker  of  Champions"  by  virtue  of  the  fact  that  the  last  four  Ohio  Amateur  titles  had  been captured  by  four  different  Elks'  golfers.   Some  of  the   best  players  in  town  were  gravitating  to  the  high-level  of  competition  provided  by  the  likes  of  Johnny  Florio,   Glen  Bishop,  Joe  Outhwaite,  and  Mel  Carpenter.  Higher  handicappers  in  Columbus ,  having  observed   the  course's  positive  affect  on   these  champions'  games,  had  to  be  ruminating  on   whether  their  games  might  also  benefit  from  regular  games  at  The  Elks'.  Downey  would  have  also  been  highly  aware  that  the  movement  to  repeal  prohibition  was  gathering  steam.  That  obviously  was  not  going  to  happen  overnight,  but  the  prospect  of   acquiring  a  liquor  license,  and  its  accompanying  boon  to  the  fortunes  of  the  club  had  to  be  comforting. 

It   is   unnecessary  to  speculate  what   Ernest  Timberlake  was  up  to  during  the  evening  of  November  2nd.  His  activities  were  well  documented  by  each  of  Columbus's  daily  newspapers  the  following  day.  As  the  caretaker  of  the  clubhouse,  Timberlake  was  furnished  living  quarters  on  the  second  floor.  Around  8  PM,  Ernest  descended  into   the  basement  for  the  purpose  of  tending  the  coal  furnace  and  banking  the  fire  for  the  night.  He  asserted  that  he  "banked  the  fire  the  same  as  I  always  do."   This  task  accomplished,  Timberlake  climbed  upstairs  to  bed.   He  later  reported  the  following:  "I  hadn't  got  sound to  sleep  when  I  was  awakened  about  9  P.M.. The  smoke  was  thick  in  my  room  and  I  was  coughing  when  I  awakened.  I  think  the  smoke  awakened  me."   Continuing  his  account,   Ernest  reported  he  "jumped  up  and  called  Lawrence  Huber,  the  greenskeeper,  who  makes  his  home  in  another  building  nearby,"  via  the club's  internal  buzzer  system.

Thereafter,   Timberlake  managed  to  speedily  don  trousers  and  shoes,  and  throw  a  raincoat  over  his  under shirt.    He  then  left  his  room,  and  attempted   to  descend  the  staircase.  The  smoke  was  intense,  and  Ernest  could  not  see  where  he  was  going.  He  backtracked  and  decided  to  exit  the  building  out  his  bedroom  window  by  which   he  was  able   to  access  the  roof   of  the  clubhouse's  front  porch.  From  there,  Ernest  leaped  to  safety.  The  Columbus  Citizen's  story  informed   that  Mr.  Timberlake  "barely  escaped  with  his  life."

      Meanwhile,  Huber,  having  heard  Timberlake's   buzz,  immediately  telephoned   the  fire  department  at  9:12  P.M.  Then  he  sprinted  from  his  home  to  the  clubhouse,  and  with  Timberlake  assisting,  "emptied  a  30-gallon  fire  extinguisher  on  the  blaze,  which  [according to  Lawrence]  was  in  the  basement,  near  the  furnace."  Huber   ruefully  remarked  later,  "we  almost  had  it  out,  and  another  tank  would  have  done  the  job.  We  emptied  the  tank  and  waited  for  the  firemen  to  arrive.  They  made  good  time,  and  first  used  chemical  apparatus  they  'carried.' "
Lawrence  Huber's  home  at  The  Elks' 
from  which  he  ran  to  try  to  save  the  clubhouse

But  the  greatest  need  was  water  to  extinguish  the  fire!  In  that  respect,  first  responder  Number  13  Engine  Company  and  the   four  pump  and  truck  companies  that  followed,  were  confronted  with  a  virtually  hopeless  scenario.  The  nearest  hydrant,   placed  at  the  corner  of  Morse  Road  and  Indianola  Avenue,  was  located  nearly  one-half  mile  from  the  blaze  now  starting  to  rage.  Number  13  Engine  Company  had  insufficient  hose  on-hand  to  stretch  the  too-long  distance,  and   was  forced  to  await  the  appearance  of   the  other  companies.  Once  all  responders  arrived  with  additional  equipment,  the  firefighters   were   able  to  lay  almost  a  mile  of  hose,  thus enabling  them to  finally  "throw  two  streams  of  water  on  the  blazing  building."   As  if   the  firemen  did  not  have  enough  problems,  a  driving  southeast  wind  was  blowing  briskly,  exponentially  fanning  the  flames.   Extinguishment  efforts  were  also  complicated  by  a  persistent   drizzle   that   was   morphing  into  sleet. 

In  short  order,  the  blaze  was  out  of  control,  and  the  clubhouse  became  totally  engulfed  in  flame.  Reluctantly,  the  firemen  abandoned  hope  of  saving   the  clubhouse,  and  "turned  their  efforts  to  watching  surrounding  trees  and  leaves  to  see  they  did  not  catch  fire  and  spread  to  other  buildings  on  the  grounds."  Fortunately,  the  ongoing  drizzle  kept   the  embers  from  so  spreading.

This  was  no  ordinary  building  fire.  The  blaze  was  so  spectacular  that  "hundreds  of  motorists   parked  their  cars  in  the  vicinity  of  the  club  to  watch  it,"  despite  the  inclement  weather.  The  Citizen  noted  that  "ribbon-like  flames  shot  skyward  for  30  feet   giving  the appearance  of  lightning,  differing  however,  as  they  retained  visibility  for  several  minutes.  Another  strange  scene  occurred  when  the  blaze  spread  from  the  inside  to   the  outside  of   the  structure,  igniting  the  siding  [made  of  cedar]  and  boring  the  wood's  grain  giving  the  appearance  of  a  spider's  web. "

The  spectators  were  further  amazed  by  a  "long,  thin,  whirlpool  of  flame  shot  skyward  from  the  east  end  of  the  building."  One  of  the  firemen  explained  to  an  Ohio  State  Journal  reporter  that  this  phenomenon  was  a  "fire  fork"  caused  when  "hot  air  sent  into  a  whirlpool  by  air  currents,"  is  combined  with  combustible  gases.

John  Downey,  having  been  snapped  out  of   his  supposed  reverie  at  home  by  the  unwelcome  news,  drove  to  the  scene  and  watched  the  conflagration  helplessly  with  Elks'  trustee  George  Pierce.  The  Elks'  wonderful  clubhouse  was  reduced  to  total  rubble  leaving  only  smoldering  ruins  and   a  fire-scarred  chimney.  A  pool  table,  some  tables  and  chairs,  an  icebox,  and  a  few  other  miscellaneous  items  were  all  that  was  salvaged.  Gone  was  all  the  golf  equipment  storied  in  the  ladies'  locker  room.  Dr.  John  Walters,  a  guest  of  the  club  from  New  York,  but  off  the  premises  at  the  time  the fire  broke  out,  lost  his  medical  equipment.

There  was  much  speculation  as  to  how  the  fire  had  started.  Either  a  "short  circuit  in  electric  wiring  or  an  overheated  furnace  spreading  to  kindling  wood"  piled  too  close  to  the  furnace  in  the  basement  were  being  blamed  as  possible  causes.  John  Downey  tried  to  back  up  his  shaken  caretaker  expressing  "doubt  that  the  fire  had started  from  the  furnace,"   as  Timberlake  had  observed  no  fire  when   he  was  in  the  basement.

Reporters  from  the  three  Columbus  newspapers,  apprised  that  Downey  was  on  the  scene,  pressed  him  for  details  on  the  resulting  financial  loss,  the  club's  insurance  coverage,  and  what  losing  its  clubhouse  meant  to  the  future  of  The  Elks'  Country  Club.  He was  able  in  large  part  to  oblige  them,  because  substantial  information  was  reported  in  those  papers  the  following  day.  He  estimated  the  building  loss  at  $100,000  on  the  clubhouse,  and  $25,000  on  its  burned  contents. The  club  carried  insurance  coverage  in  the  amount  of  $75,000  on  the  building,  and  $20,000  for  its  contents.  Downey  did  his  best  to  allay  concerns  that   the  fire  might  doom  the  course  and  club.  He  expected  that  the  Elks'  trustees  would  take  steps  toward  construction  of  a  new  clubhouse.  An  emergency   trustees'  meeting  was  scheduled  for  Tuesday  to  discuss  the  matter.  Accordingly,   the front-page   headline  in  the  November  3rd  edition  of  The  Columbus  Citizen  assured   readers,  "Elks  Plan  to  Rebuild  House  Swept  by  Fire."

But in  reality,  the  trustees  faced  a  difficult  dilemma.  Given  that  the  clubhouse  had  been  underinsured  by  at  least   $25,000,   the  construction  of  a  new  facility  of  the  same  scale  as  the  one  just  lost,   meant   that  the  B.P.O.E.  would  either  have  to  cough  up  the  difference  from  its  own  coffers,  or   impose  a   special  assessment  on  the  members.  Neither  alternative  was  attractive.   Wouldn't  an  assessment  be  counterproductive  because  it   would  inevitably  cause    golfers  to  bolt   to  Brookside  or  York  Temple-  the  hot  new  courses  in   town?    Building  a  scaled-down  clubhouse  did  not  seem  like  the  right  answer  either.  Which  of  the  amenities  of  the  burned  clubhouse  could  the  club  do  without  in  a  new  building-  the  large  lounging  room,  women's  lockers,  the  dance  hall,  the  grill  room,  the  full  commercial  kitchen,  or  the  sleeping  rooms?   Elimination  of  any  of  these  facilities  could  markedly  diminish  The  Elks'   upper-tier  "country  club"  brand.

 Another  big  unknown  was  the  question  of  how  many  members  would  resign  during  the  winter  simply  because  they  did  not  want  to  wait  around  for  construction  of  a  new  clubhouse.  In  that  regard,  the  fire  could  not  have  come  at  a  worse  time.  Typically,  members  of  northern  country  club  members   who  are  on  the  fence  about  keeping  their  memberships  going  forward,  choose  to  stay  or  leave  in  the  month  of  November.   The  reasoning  for  doing  so  then  is   along  the lines  of,  "Why  postpone  my  decision?   With  the  golf  season  over,  I  would  rather  not  pay  dues  over the  winter  when  I  do  not  intend  to  be  using  the   club  much  anyway?  I  may  as  well  leave  now!"    The  destruction  of  the  clubhouse  was  undoubtedly   going  to  create  a   push   toward  resignation  for  some   vacillating  Elks' members.

With  all  this  uncertainty  whirling  about  and  such  short  notice,  it  is  understandable   that   the  trustees  were  not  ready  to  announce  anything  definitive  after  their  meeting  to  discuss  the  club's  predicament  on  November  4th.  But  B.P.O.E.'s  silence  only  served  to  ramp  up  the   rumormongering.  The  most  common  whispering  heard  was  that   B.P.O.E.  might  dispose  of   the  golf  course!   December  and  January  passed,  and  still  no  definitive  word  had  been  conveyed   to  the  anxious  membership.  By  February,  the  number  of  dues  payers  alarmingly  declined  to  180 men  and  50  women.  Alarmed  that  the  uncertainty  of  the  situation  might  jeopardize  The  Elks'  scheduled  summer  hosting  of  the  Ohio  Amateur,  the  Ohio  Golf  Association  solicited  proposals  to  host  the  tournament  from  other  clubs.  

Finally,  the  B.P.O.E.  scheduled  a  meeting  date  of  Wednesday,  February  11,  1931,  for  its   membership  to  consider  a  proposal  from  an  unnamed  prospective  purchaser  of  its  golf  course.  The  entirety  of  the  offer  was  not  made  public  in  advance  of  the   meeting,  but  some  details  of  the  contemplated  new  operation  were  made  known:  (1)  assuming   the  sale  was  agreed  upon,  the  course  would  be "operated  strictly  for  its  golf  features  and  not  as  a   country  club";  and  (2)  the  resulting  club  would  be  limited  to  private  memberships.

  The  "founding  father"   most  responsible  for  the  golf  course's  creation  was  now  about  to  become  the   "man  of  the  hour"  charged  with  the  task  of  saving  it!

John  W.  Kaufman
Acknowledgements:  Newspaper  accounts  of   the  Ohio  State  Journal,  Columbus  Citizen,  and  Columbus  Dispatch. "Columbus  Memory:  Scripps-  Howard  Newspaper/Grandview  Heights  Public  Library  collection
  contained   in  the  Archives  of  the  Columbus  Metropolitan  Library.

No comments:

Post a Comment