Thursday, December 19, 2013

Elks'-Wyandot's "Long Goodbye"- The Saga of a Lost Donald Ross Classic


The  spring  of  1921  found  the  members  of  Elks  Lodge No. 37  in  an  uproar. Rumors  were  rampant  that  the  lodge's now  "Past  Exulted  Ruler"   John  W.  Kaufman  was  scheming  to  start  a  country  club for  the  members,  and  was  negotiating  to  buy  land  on  Columbus's  north  side expressly  for  that  purpose.   But  Mr. Kaufman  stayed  close-mouthed  about  his  plans,  only  keeping  the other  lodge  officers  in  the  loop.   There  was  good  cause  for   keeping   things  close  to  the  vest.  While  Kaufman  felt  certain  he  could  obtain  the  100  acre  Higgins  farm  (complete  with  the  house's  silverware  and  china  and the  farm's  livestock  and  thoroughbred  chickens),  he  knew  the fledgling country  club  would  eventually have  need  of  four  other  adjoining parcels,  all  owned  by  different  individuals,   in  order  to  feature  an  18  hole  golf  course.   The  wily  Kaufman   did  not  want  the  owners  of  these  four  parcels  to be  tipped  off  that   their  land  was  indispensable  to  that  goal.  So  when  in  late  April,   he  announced    to  the  surprised  and  pleased  Elks  members  that  he  was  arranging   to  purchase  the  Higgins estate  and  convert  it  into  a  country  club  for  the  BPOE,  Kaufman   softpedaled  things  by   leaving the   impression  that   BPOE  would  have  all  the  land  it  needed  by  that  purchase alone.   The  press  was  informed   that  the  Higgins  farm   was  sufficient  for  the  Elks'  purposes  since
  " there  was  room  for  a  nine  hole  golf  course, tennis  courts,  and  a  baseball  diamond."
Seizing   on  its   opportunity  to  publicize  the  new  country  home  of  the  Elks,  BPOE  scheduled  a  dedication  ceremony  at  the  property  for    May 28, 1921.  By  that  time,  the  Higgins  transfer  was  accomplished,  and  Kaufman  had   inked  an  agreement  for  BPOE  to  buy  the  critical  64  acre  Smith  property.  Acquisitions  of  the   31  acre  Dell  and  13  acre  Fink  parcels  were  not  concluded  until   July  23rd.  Finally,  BPOE  would  have  enough  land  to  construct  18  holes!  The  final  piece  of  the  country  club  puzzle,  the  46  acre  Samples property,  was  not  in  BPOE  hands   until  April  22,  1922.

While  Kaufman  busied  himself   in  mid-May  with  the  various  details  of  getting  the  Elks   Country  Club  off   the  ground,   golf's  most  renowned   architect  was  working  just  a  few  miles  away.  The  Aladdin  Golf  Club  had  engaged  Donald  Ross  to    stake  out  a  re-design  and  expansion of   its  existing  nine hole  course.  Aladdin,  a  Ross  gem  now   lost  to  the  sands  of  time,  was  located  at  First Avenue  and  Arlington  Avenue  in  the  Grandview  area.  Ross  expressed  confidence  that   Aladdin, "would  be  a  splendid  test of  golf when  completed,"  and  that  "on  no  hole  will it  be  necessary  to  play  over  a  railroad  or  traction  tracks,  which  at  present  intercept  four  fairways in  the  nine  holes  now  in  use."   Ross was  feted  at  a  dinner  at  Aladdin  the  night  of  May  16th.   Since  this  visit  was  noted  by  the  Ohio  State  Journal ("OSJ"),   Kaufman  certainly  got  wind  that  the  architect  was  in  town.  Less than  one  year  later,  Ross  would  return to   Columbus  to  work  on  another  project!

The   dedication  of  the  property  was  front page  news  in  all  three of  Columbus's  daily  newspapers.  The  "Committee  of  Arrangements"   with   John  W.  center-stage,  merited  a  front  page  photo  in  the  OSJ.  Messrs.  Hanby  Jones,  John  Ward,  John  W.  Kaufman,  Robert Wolfe, and  John  Price,  sporting  varying  chapeaus,  struck  a  serious  vein  for  the  image.

It was  duly   noted  in  the Sunday  Dispatch that  Elks  Lodge  No.  37   was  the  first  in  the  country  to  "acquire  a  country  club as  an  adjunct  to  the  regular  lodge   home."  The  ceremony  was  staged  on the  lawn  surrounding  a  new  flagpole  in the  center of    what  was  described  as  an  "outdoor  lodge room"   specially  prepared  for  the  event.  Kaufman  called  upon   former  Governor   and  fellow  Elk  James  Campbell  to   address  the  assembled  throng  of  over  300.  Resplendent  in  his  white  suit,  Campbell  complimented  the  local  lodge  on  its  civic  involvement  in  Columbus.  He  paid   kind  tributes  to  the  work  of  Mr.  Kaufman  and  his  committee  in  securing  the  Higgins  estate.  Elks  dedication  rituals  followed.   The  keys  to  the  new  "country home"  of  the  lodge   were  presented  to   John  Kaufman  who  made  a  brief  but  heartfelt  address.  The  Ohio  State  Journal  mentioned   that  a  "social  air  was  given  to  the  performance  by  the  presence  of  more  than  100  women,  who  appeared  in  summery  dresses and  added  color  to  the  scene."

               Former  Governor  James   Campbell  addresses  the  BPOE
                                            at  the  dedication

Then  the  big  moment arrived!  Master  John  Altmaier,  the  four  year  old  grandson  of  John  Kaufman,  was  entrusted  with  the  task  of  raising  the  new  club's  immense  American  flag  up  the  flagpole.  The  Journal,  with the  hyper-drama  typical  of  newspaper  accounts  of  the  time,   reported  that,  "A  shaft  of  golden  sunlight,  breaking  through  a  heavy  cloud,  shimmered   on  the  American  flag as  it   rose  to  the  top  of  the  flag  pole... The  Elks'  chorus  broke  into  the  strains  of  "The  Star  Spangled  Banner" as  200  Elks  uncovered  and  saluted  the  flapping  banner.  There  was  silence,  and then  an  outburst  of  applause...It  was  during  the  flag-raising  that  the  assembled  Elks  first  experienced  the  'at-home'  feeling."

Young  Master  Altmaier's  picture  graced  the  front  page  of  the  Sunday  Dispatch  just  under  the header (see  below).  Outside  of  a  royal  baby,  the  four  year  old  (he  looks  like  a  toddler  of  two  in  the  photo)   had  to  rank  as  one  of  the  youngest  lads  ever  to  land  on  page one.  As   I  viewed  this  archive,  it  occurred  to  me  that  there  was  at  least a  remote  possibility  that John  Altmaier  was  still  alive,  albeit  well  into  his  90's.  Wouldn't  it  be  cool  to  interview  someone   that  figured  in  an  event   that  occurred  92 years  ago?   So  I  googled  the  name  of  "John  Altmaier"  in  Columbus.  I  was  blown  away   when  the  search  came  back with  information  indicating  the  presence  of  a  gentleman  by  that  name, age  96,   purportedly  residing  on  Brookside  Drive  in the  Columbus  suburb  of  Bexley!  Telephone  inquiries  were  unavailing,  so I  wound up  knocking  on  the  door  at  the  address  provided  by my  internet  surfing.  A  kindly  lady  answered  the  door.  I  asked  if  John  Altmaier  still lived  there.  She  smiled and  replied  that  Mr.  Altmaier had  passed  away  twenty  years  previously.  However,  John's  widow  Elaine,  was still  very  much  alive,  but  she  was  away,  summering  in the  Upper  Peninsula.  The  lady  was  nice  enough to  provide  Elaine  Altmaier's  telephone  number,  and  I  called  her.  She  was  very  sharp.  Elaine confirmed  that her deceased  husband  was  indeed   the grandson  of  John  W.  Kaufman.  When  I  asked  her  about  John's  front- page picture   on  the  May  29, 1921  Sunday  Dispatch,  she  laughed,  and  indicated  that  John  never  once  mentioned it  to  her  in  their  long  marriage.  Given  his  tender years  at  the time,  he  may never   have  been  made  aware  of  the  picture  or  his  role  in  the  dedication  ceremony.  I  asked  if  her  husband  ever  became  an  Elk  or  played  golf  at  Elks- Wyandot.   She  replied that   he  did not.  "John  was  a  tennis  player!"   While  she  could  not  tell me   much   about  Elks-Wyandot,  Elaine  provided  very  helpful  information  regarding  the  Kaufman  business  interests.   Her  late  husband  was  employed  with   the  Columbus  Coated  Fabrics  portion  of  the  family  conglomerate,  having   risen  to  the  vice-presidency of  that  company.

By  the  time  of  the dedication,   Kaufman,  in  consultation  with   the  new  Grand  Exulted  Ruler  of  Lodge  No.  37  William  Abbott,  had  determined  that  John  R.  Downey  would  serve  as  manager  of  both  the  city  and  country  houses  of  the  Elks.  In  short  order,  Downey  found  the  man  he  thought  had  the  stuff   to  be  a  good  greenkeeper  even  though  he  was  short  of  experience  in  the  area   (to  be  expected  because  greenkeeping  was  a  new  profession  in  the U.S.).  There  was  only  one  problem:  Lawrence  Huber  was  unmarried,  although  he  was  smitten  with  young  Eunice  whom  he  squired  about in  the  small  town  of  Alton,  just  west  of  Columbus.  In  the  interview,  Downey  advised  Lawrence  in  no  uncertain  terms  that  the  BPOE  would  much  prefer  a  married  man  to  be  living  in  the  caretakers'  home  adjacent  to  the  planned  course.  That  would  eliminate  gossip  concerns etc.

Lawrence  probably  took  all  of  five  seconds  to  respond,  "No  problem,  Eunice  and  I  will  get  married  right  away!"  And  so  they  did.  The  Elks  had found  their  greenkeeper.  Lawrence  Huber  would  be  the  one  constant  at  Elks-Wyandot  for  the  next  20 years.

                          Lawrence  and  Eunice  Huber

But  the  BPOE  still  needed  to  design  and  build  its  golf  course.  John  Kaufman  wanted  the  best.  That  could  only  mean  the    firm  of  Donald J.  Ross  and  Associates,   and  its  eponymous  founder.  It  is  a  fact  that  there  are  numerous  Ross  designs  upon  which  he  never  set  foot,  instead  working  from  his  office  in  Pinehurst,  North  Carolina  formulating  his  blueprints  from  topographical  drawings.   Presumably,  if  you  wanted  the great  man  to  stake  the  course  personally,  you  paid  a little  extra.  But  John  W.  perceived  that  Ross's  presence on-site  would be  well  worth  the added  expense.   Besides,  the  Masons  had  Ross  stake  their  Aladdin  course.   Kaufman's  Elks  were  not  about  to  take  a  backseat  to  any  social organization  in  town!

An  excited   welcoming  party,  including  John  W.  and  son  Harold,  nervously  paced  the   depot  platform  at  Columbus's  Union Station   on  April  27, 1922.  Many  thoughts  had to  be  going  through  their  respective  minds.  What  would  Ross  think  of  the  property's  suitability  for  a  golf  course?   Was  he  going  to  utilize the   land's picturesque wooded  ravine   for  some  of  the  holes?  Or  was  the  valley  too  wide?  

Next  chapter:  "The  Great  Man  Arrives"
Acknowledgements:  Interviews  with  Elaine  Altmaier,   Betty  Huber  and  Jim  Huber  (daughter-in-law  and  son  of  Lawrence  Huber);  photos  from  Betty  Huber;  Shirley  Hyatt, newspaper  archives  from  Columbus  Citizen,  Ohio  State  Journal,  and  Columbus  Dispatch  housed  at  the  Columbus  Metropolitan  Library.  Many   thanks  to  the  various  librarians  there  who  helped   me with retrieval.  

1 comment:

  1. This is truly wonderful Bill Case. You have hit it in the jar with these blogs, and very informative about the history of the golf course.